El Papel, Una historia bien entrelazada

No es sorpresa que el desarrollo del papel esté relacionado directamente al desarrollo de las principales civilizaciones de la humanidad.

El papel que conocemos hoy en día tiene como materia prima la celulosa, que es fibra de madera, pero pudiéramos decir que el papel tuvo sus inicios con el Papiro y el desarrollo de la cultura Egipcia alrededor del 2400 A.C.

El papel de papiro es fabricado cortando el tallo de la planta de Papiro para luego prensarlo con la finalidad de extraer la savia y otras sustancias líquidas; posteriormente se disponían en láminas horizontales intercaladas con láminas verticales y se volvía a prensar con la finalidad de que la misma savia actuase como adhesivo al secarse; luego se le daba lisura frotándolo con una concha o pieza de marfil.

El  papiro comenzó a rivalizar en los años 1500 A.C.  con el uso del pergamino, y su uso decayó al declinar la antigua cultura egipcia, siendo sustituido como soporte de escritura por el pergamino, aunque el papiro era un material más fácil de conseguir; tenía la desventaja de ser frágil y perecedero en las regiones menos húmedas tal como en Egipto.

El pergamino es un material hecho a partir de la piel de una res u otros animales. Ya desde los tiempos antiguos se había utilizado el cuero como soporte de escritura; en varios países utilizaron piel de animal: los egipcios, los judíos, los asirios y los persas. Pero solamente alrededor del siglo III AC., se inició un nuevo tratamiento del cuero, de forma que se adoptase mejor para recibir la escritura. Tal innovación sucedió en Pérgamo, por lo tanto el pergamino es un “papel” de piel animal convertida en hojas aplanadas y lisas que permitían su utilización óptima como material de escritura. Según la tradición, se atribuye a la cultura Griega y en especial a la biblioteca del rey de Pérgamo el mérito de haber convertido en uso público la utilización del pergamino como soporte de escritura.

Entre las principales ventajas que tenía el Pergamino sobre el Papiro tenemos: no dependía de una planta exclusiva de Egipto, su conservación era más fácil ya que no dependía de estrictas condiciones de humedad y podía ser escrito por ambos lados; la única desventaja que presentaba el pergamino respecto al papiro era su costo; aun así su alto costo hizo que no sustituyeran el uso de los rollos de papiro durante bastante tiempo.

Tras la extensión del control de Roma sobre el mediterráneo, el pergamino y el papiro  llegan al imperio Romano; en los comienzos del siglo II, el pergamino era ya de uso corriente y fue en el periodo del Bajo Imperio cuando desplazó definitivamente al papiro que aún subsistía, pues era mucho más barato y fácil de conseguir. En realidad los romanos no dejaron de utilizar el papiro después de la inclusión del pergamino, sobre todo para escrituras que consideraban menos importantes, como cartas y algunos otros documentos. Sólo los libros y textos jurídicos de gran importancia se venían escribiendo en pergamino.

Según la tradición, el primero en fabricar papel, en el año 105, fue Cai Lun (o Tsai-lun),  [50 D.C.-121 D.C.], el gran inventor del papel. Se conoce que a la edad de 15 años fue enviado a la corte del emperador chino Hedi (o Ho Ti) para servir como un eunuco. Fue ascendido varias veces debido a su diligencia, ingenio y eficacia

El material empleado fue probablemente cáñamo, retazos de seda  y corteza de morera mezclados con agua, y dejando macerar hasta conformar una pulpa. El papel se forma decantando esa pulpa por un tamiz y permitiendo el drenado del agua; de esta forma se origina una capa húmeda de pulpa con fibras entrelazadas; posteriormente se seca al sol bajo presión para extraer el máximo de agua.

La tecnología de la fabricación del papel chino fue un secreto bien guardado por siglos; fue llevado dentro de sus procesos de expansión a Japón y Corea en el siglo V, luego durante las dinastías Sui y Tang  avanzó hacia el oeste a lo largo de las famosas rutas comerciales de las seda, cruzó Turquestán, Persia y Siria;  para finales del siglo V el papel era utilizado en toda Asia Central.

En el año 751 D.C. se llevó a cabo la batalla del Talas entre el ejército Turco-Otomano y el ejército Chino, la cual con el triunfo de los árabes se detiene la expansión en Asia Central del Imperio Chino bajo la dinastía Tang. Entre los botines de guerra que obtuvieron los Árabes bajo confesión de prisioneros Chinos, fue el secreto de la tecnología en la fabricación del papel.

La primera fábrica de papel en el mundo Islámico se establece en la ciudad de Samarkanda usando el abundante lino local y cáñamo para producir un papel suave y de fibrosa apariencia.

En el año 795 se construyó otra fábrica en la ciudad de Bagdad, usando fabricantes chinos de papel. Los árabes fueron introduciendo varias innovaciones, incluyendo medidas estándares y colores. Desde allí se extendería un arte perfecto hacia el norte de África. Curiosamente, el papel apareció en Egipto –país creador del papiro- alrededor del año 800 D.C. (700 años después de que el papel fuera creado por el chino Tsai Lun), iniciando los egipcios su fabricación 100 años después.

La tecnología de la fabricación del papel tomó 500 años para pasar de Samarkanda a Europa; la producción de papel llega a Europa cuando España es conquistada por lo Moros. El primer taller fue fundado en Córdoba en 1036, seguido por otro en Xátiva (Játiva) en 1144. En ese tiempo España fue el principal centro de enseñanzas clásicas, de la medicina y matemáticas, por eso el papel jugó un rol significante. Posteriormente es en Italia donde encontramos la fabricación del papel, y se piensa que su llegada tuvo relación con la Cruzadas.

Las fábricas italianas proliferaron también a partir del siglo XIII, siendo especialmente famoso el de la Villa de Fabriano o las de Bolonia, Prato, Toscana, Génova, etc. y el uso del papel terminó por imponerse definitivamente en toda Europa.


A mediados del siglo XV, acontece un invento que va a revolucionar el mundo de la comunicación masiva de ese siglo, y no es más que la imprenta. Este hito significó el abaratamiento de la impresión de libros, estimuló la fabricación de papel, el desarrollo de la alfabetización y a nivel del empaque da inicio a una función primordial del mismo, como es la comunicación Marketing vía empaque. No está muy claro realmente quién fue el padre de la imprenta pero es un hecho notorio que Johannes Gutenberg en 1456 logró imprimir aproximadamente 150 ejemplares de su famosa Biblia.

La expansión del uso del papel como medio de comunicación masiva llegó al nuevo continente a través de los españoles en 1580 cerca de la ciudad de México, y el primer taller de papel en Norte America, se estableció en Pennsylvania.

Un gran salto en el desarrollo industrial del papel lo aportó el científico francés  René de Réaumur que, durante sus estudios sobre los  insectos durante los años 1734-1742,  vio una especie de avispa que ahora llamamos la “avispa de papel”. Estos insectos estaban mascando la madera, no comiéndola exactamente, pero masticándola, y escupiendo para la formación de nidos. No muy bonito, Réaumur pudo haber pensado, pero muy interesante. Le pareció que las avispas estaban fabricando papel a partir de la madera.

De alguna manera, Réaumur había tropezado con el secreto de la fabricación de papel: la madera podía ser convertida, al igual que los otros materiales orgánicos, en papel. Esta idea fue aprovechada más tarde para la obtención de la pulpa de papel.

El inventor de la primera máquina de producción de papel de forma continua fue un soldado francés e ingeniero mecánico que trabajaba en la editorial Didot: Nicholas Louis Robert.

En 1799, Robert patentó la primera máquina para producir “papel continuo”. Después de una serie de disputas legales y financieros de Saint-Léger Didot, Robert perdió el control de su patente. La máquina fue enviada a Inglaterra en la Francia postrevolucionaria. La invención de Robert se convirtió en el núcleo de la máquina Fourdrinier, la base para la fabricación de papel moderna.

En 1804 los inventores ingleses Henry y Sealy Fourdrinier, hijos de un fabricante de papel, compraron las patentes de la máquina de papel inventada cinco años antes en Francia por Louis-Nicolas Robert.

Los Fourdriniers contrataron al  ingeniero y fabricante inglés Bryan Donkin para realizar modificaciones del diseño de Louis-Nicolas Robert. El 14 de agosto 1807 Henry y Sealy Fourdrinier y John Gamble (cuñado de Louis-Nicolas Robert) se les concedió una nueva patente británica para la invención de la fabricación de papel por medio de máquinas. Aunque la máquina de los hermanos Fourdrinier se basa en las ideas de Robert muchos cambios fueron necesarios para que funcionara, por lo que los hermanos Fourdrinier perdieron una gran fortuna, pero se ganaron un renombre en la historia ya que las máquinas de hoy en día mantienen los mismos principios.

El principio de la máquina de los hermanos Fourdrinier se basa en que la pasta de pulpa de madera diluida en agua es depositada sobre una tela metálica sin fin con movimiento horizontal permitiendo que las fibras se intercalaran una con otra a la vez que se escurre el agua; posteriormente se retira más agua pasando la pasta entre rodillos y por último la pasta resultante se seca sobre rodillos calentados y se enrolla en  bobinas; este principio es el mismo que hoy en día existe.

A partir del desarrollo en la fabricación del papel, impulsado por la demanda de libros y otros impresos, se requería de mayor cantidad de materia prima (pulpa) y fue en el año de 1850 cuando el Alemán Friedrich Gottlob Keller, basado en las ideas del científico francés René Antoine Ferchault de Reaumur de que el papel se podría hacer de los árboles, desarrolló una máquina de afilado de madera que podría extraer las fibras de los árboles y de esta forma inventó un método mecánico para obtener papel a partir de la pulpa de madera y reemplazar por completo el uso de textiles en la fabricación del papel. El método fue perfeccionado más tarde por las técnicas de obtención de pulpa.

Keller se asoció con un fabricante de papel, Heinrich Voelter, para solicitar la patente; luego Voelter comenzó la construcción de la máquina a gran escala, y en 1848, la primera de varias máquinas de molienda de madera fue producida con buenas cualidades para la impresión; por eso eran ampliamente utilizados para los periódicos o diarios.

Hacia 1852, Meillier descubrió la celulosa y en 1866, el norteamericano Benjamin Tilghman desarrolló el proceso de la pulpa química por Sulfito. Este proceso dominó la fabricación de pasta hasta que en 1937 el químico alemán CF Dahl desarrolló la fabricación de pasta Kraft (de la palabra alemana que significa “fuerte”) que es vigente hoy en día.

El proceso al sulfito fue el método químico más utilizado hasta los años 30, momento en el cual pasó a ser desplazado por el proceso Kraft, debido a la calidad de la pulpa y del costo específico del proceso de fabricación y blanqueo, aunque en la actualidad se produce por este método alrededor de un 10% de la producción mundial.

Los papeles obtenidos por los procesos químicos son los más utilizados en el mundo del empaque por sus resistencias mecánicas, como son los papeles Kraft para las cajas corrugadas y los cartones finos.

Desde los años 30, todos los esfuerzos convergerían hacia la búsqueda del perfeccionamiento de máquinas y técnicas, la renovación de materiales y la disminución de los tiempos de producción.

Ya el papel no es sólo el sustento de la creación literaria, científica o artística; tiene que ver con el empaque de nuevos productos, la conservación de alimentos frescos, la higiene y la salud.  El consumo crece sostenidamente amenazando nuestros principales recursos forestales e hídricos. Afortunadamente también hay un auge en la conciencia sustentable que solapado al desarrollo tecnológico nos permite incrementar el uso del papel reciclado, reducción de peso y espesores sin comprometer el desempeño de los papeles, así como mejoras e incrementos en la productividad forestal.

Bibliografía y Webgrafía

1) Technical Association of Pulp and Paper Industry http://www.tappi.org/paperu/all_about_paper/paperHistory.htm

2) Silvie Turner. “Appendices. A Short History of Papermaking.” Which Paper?. Ed. Design Press. New York: 1991. 114-116.

3) Asociación de fabricantes de Celulosa y Papel de Argentina:  http://www.afcparg.org.ar/?pag=historia.asp

4) Diplomado Envapackhttp://www.envapack.com/diplomado

5) Wikipedia: www.wikipedia.com

6) Discovery channel: http://www.tudiscovery.com/experiencia/contenidos/papel/

7) La gran época.com http://www.lagranepoca.com/23808-cai-lun-crea-primera-hoja-papel-china-hace-1900-anos

8) Papel hall organization: http://www.paperhall.org

9) American Forest & Paper Association:  http://www.afandpa.org/HistoryofPapermaking.aspx

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