El Poliéster

El Poliéster  ¿Es tela o es botella?

Muy a menudo surge la anterior pregunta, y cuando se le responde que es lo mismo; el asombro y la incredulidad en la cara es digno de ser publicada en el perfil de Facebook!
 

El origen del Poliéster tiene un fallido nacimiento en el año 1929 en los laboratorios de Dupont, cuando Wallace Carothers en su búsqueda de fibras sintéticas comienza a experimentar con etilenglicol y  ácido tereftálico, pero descarta estas investigaciones ya que los resultados con aminas le parecían más prometedoras que con los glicoles. Dupont y Carothers, por un lado acertaron con esa decisión, ya que los llevó al desarrollo de las Poliamidas, mejor conocidas como Nylon, pero por otro lado dejó el camino libre para que otras personas desarrollaran el Poliéster.

La caza por nuevas fibras sintéticas para rivalizar con el Nylon y el Rayón había comenzado; el camino hacia los poliésteres lo consiguieron Jhon Rex Whinfield y James Tennant Dickson a finales de la década de 1930.

J. R. Whinfield (left) and J. T. Dickson (right) (photograph circa 1942)

 

Whinfield y su asistente Dickson trabajaban para una empresa textil británica de nombre: Calico Printer’s Association ubicada en la ciudad de Manchester. Ellos  descubrieron cómo condensar el ácido tereftálico y el etilenglicol para producir un nuevo polímero que pudiera caer dentro de la clasificación de una fibra. Whinfield y Dickson patentaron su invento en julio de 1941 bajo el nombre de “Polyethylene Terephthalate, PET” (Tereftalato de Polietileno), pero debido a restricciones de secreto en tiempos de guerra no se hizo público hasta 1946.

En 1926 se funda en Londres, la Imperial Chemical Industries (ICI); la misma surge de la fusión de cuatro compañías: Brunner Mond, Nobel Explosives, United Alkali Company, y British Dyestuffs Corporation. La ICI comienza a producir químicos, explosivos, fertilizantes, insecticidas y colorantes entre otros, con lo cual pasa a competir con la Dupont e IG Farben. En octubre de 1929 DuPont e ICI acordaron compartir información sobre las patentes y los avances de la investigación.

Como nos indica su nombre, la Calico Printer’s Association, se especializaba en la impresión y acabado de textiles, y no contaba con el interés ni el potencial financiero para desarrollar la nueva fibra sintética, por lo que cedieron  la licencia a ICI donde el equipo conformado por W.K. Birtwhistle y C.G. Ritchiethey se dedicaron a llevar del laboratorio al proceso industrial la producción de la fibra de Poliéster. ICI patenta la fibra bajo la denominación comercial de Terlyne.

Al finalizar la guerra, Dupont conocía el potencial de las fibras sintéticas por su experiencia con la medias al sustituir la seda por Nylon, y viendo el potencial del Tereftalato de Polietileno como sustituto del algodón, regresa a sus investigaciones sobre los Poliésteres, pero ya la ICI había registrado la patente a su nombre, por lo que en el año 1945 tuvo que comprar los derechos para comercializarla en los Estados Unidos; en 1950 inició su producción bajo la denominación “Dacrón”.

Tanto DuPont como ICI continuaron sus investigaciones a partir del poliéster, pero ahora no como fibra sino como películas, DuPont patenta en 1952 el Mylar  y  posteriormente ICI lo registra como Melinex. Estas películas (PET Films) gracias a sus propiedades, le permitieron al PET incursionar en nuevas aplicaciones como cintas de audio magnéticas, cintas de videos, dieléctricos de condensadores y empaques.

 

poliester doy pack

Por la década de los 1970, la película de Mylar representaba la mayor venta de DuPont en el área de películas, sustituyendo al Celofán. A nivel de los empaques flexibles, las películas de PET como el Mylar y Melinex son ampliamente utilizadas en empaques flexibles por su resistencia a las perforaciones y excelente barrera al oxígeno.

En los años de 1975 y 1976 en medio de los problemas de racionamiento de gasolina en los EE.UU. por la crisis del petróleo, hace su aparición paradójicamente un nuevo envase rígido derivado del petróleo: la botella de PET para las bebidas carbonatadas. El desarrollo para el uso del poliéster (PET) en botellas plásticas de uso comercial inició en la década de 1960 y se intensificó durante el período 1971-1975 gracias a Nathaniel Wyeth.

 

Wyeth trabajaba como ingeniero de campo para DuPont, y un día se preguntó: ¿Por qué no podemos colocar una soda (refresco o bebida carbonatada) en una botella?  Su curiosidad lo llevó a experimentar con una botella de detergente; evidentemente el envase no soportó la presión interna, posteriormente experimentó con otros materiales hasta que llegó al Tereftalato  de Polietileno (PET), recibiendo la patente en 1973 por el desarrollo de un proceso que permitía la alineación en dos dimensiones de las moléculas de este material.

El proceso consta de dos etapas; en la primera, se crea una “preforma” por inyección y en la segunda el material se sopla sobre el molde final; de esta forma se logra la alineación biaxial del material, obteniendo un producto final ligero, transparente y resistente.

botellas pet

Hoy en día el Tereftalato  de Polietileno, es uno de lo materiales de mayor uso a nivel de los empaques, no solo en las botellas de PET, sino en muchos empaques flexibles que son sometidos a altas temperaturas, así como las bandejas de comida preparada que  introducimos en el microondas.

 Para los que todavía se confunden, el término “PET” es más utilizado en envases y el término “Poliéster” está comúnmente asociado a telas o prendas de vestir, aunque realmente en ambos casos estamos hablando de Tereftalato  de Polietileno.

 logo reciclaje petEl desarrollo de la botella de PET desechable, destronó el concepto de las botellas reutilizables de vidrio. Este cambio en la cultura de consumidor, motivado a la comodidad de desechar en vez de reutilizar, tiene todavía sus consecuencias en el medio ambiente. Nuestra determinación y acción para contar con un buen sistema de recolección es lo que permitirá incluir al PET como un gran benefactor de la humanidad.
 

  Videos:

Mylar Plastic Film (BoPET): “Whats It to You” 1955 Dupont 24min

 

Bibliografía y Webliografía:

http://www.whatispolyester.com: http://www.whatispolyester.com/history.html

About Inventors:

 http://inventors.about.com/library/inventors/blpolyester.htm

Escuela de Ingenierías Industriales de la Universidad de Vallalodid:

http://www.eis.uva.es/~macromol/curso05-6/pet/un_poco_de_historia.htm

Fibras sintéticas y artificiales.webnode:

http://fibras-articiales.webnode.mx/poliester/historia-antecedentes/

madehow.com:  http://www.madehow.com/Volume-2/Polyester.html

cemguide.comhttp://www.chemguide.co.uk/organicprops/esters/polyesters.html

Dupont.com:

http://www2.dupont.com/Phoenix_Heritage/en_US/1952_detail.html

http://www2.dupont.com/Products/en_RU/Mylar_en.html

plastictechnologies.comhttp://www.plastictechnologies.com/company/history/pet_industry

Wikipedia:   www.wikipedia.com

 

 

 

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