El Polipropileno

El Polipropileno, más popular
que la tapa del frasco…

Durante las guerras mundiales, habían interesantes descubrimientos pero si no tenían aplicación inmediata en el mundo bélico, se guardaban en una gaveta; después de la segunda guerra mundial, muchos científicos retornaban a la investigación libre que las prioridades de la guerra no le permitieron ahondar. Los recién descubiertos polímeros derivados del petróleo eran parte de esas investigaciones engavetadas por las guerras.

En el año de 1951 J.Paul Hogans y Robert Banks trabajando para la empresa estadounidense Phillip Petroleum (hoy en día Phillps 66, la cual es dueña del 50% de la acciones de Chevron Phillips Chemical) , estaban tratando de obtener gasolina en base a Propileno, lo cual no lograron, pero obtuvieron de su trabajo un catalizador (sustancia que acelera las reacciones químicas) que les permitió obtener una muestra de polipropileno, aunque en ese momento ni sus propiedades ni su catalizador lo hacía apto para un desarrollo industrial, con el tiempo permitió el desarrollo del polipropileno cristalino.

En paralelo a la Phillip Petroleum , la Standard Oil , por medio de Bernhard Evering y su equipo también estaban produciendo mezclas de Polipropileno y Polietileno en el año de 1950, utilizando un catalizador en base a molibdeno; los resultados fueron iguales de insatisfactorios a nivel industrial.

En 1954 el equipo dirigido por el alemán Karl Ziegler había obtenido el polietileno de alta densidad usando catalizadores organometálicos como las sales de Titanio y circonio; pero lo que no se percató inicialmente el equipo de Ziegler, era que también había obtenido Polipropileno.

Ese mismo año  en Italia, comenzó a experimentar con los catalizadores de Ziegler pero en vez de aplicarlos al Etileno lo hizo con el Propileno, obteniendo el Polipropileno Isotáctico; este tipo de Polipropileno de cadenas regulares, le confiere propiedades que han permitido su uso a nivel industrial y comercial.

Si bien no podemos decir que Giulio Natta fue el descubridor del Polipropileno, si podemos afirmar que Giulio fue el que lo desarrollo para su uso industrial. Evidentemente, se generaron varias disputas sobre los derechos de propiedad intelectual del polipropileno; entre las empresas estaban Montecatini (patrocinador de las investigaciones de Natta), el instituto Max Planck (Karl Ziegle), Phillips Petroleum, DuPont y Standard Oil; estas disputas retrasaron el desarrollo comercial del Polipropileno.

Los trabajos de investigación de Ziegler y Natta fueron recompensados en 1963 con el premio Nobel de Química.

En sus inicios el Polipropileno no podía competir comercialmente con el Polietileno por tener menos resistencia al calor y a la luz, así como su fragilidad a bajas temperaturas. El desarrollo de antioxidantes específicos solucionó la resistencia al calor y la luz mientras que el problema de la baja temperatura fue resuelto incorporando a la formulación del Polipropileno pequeñas cantidades de otros monómeros como por ejemplo el etileno.

Las características y propiedades del Polipropileno, lo hace propicio para una gran variedad de aplicaciones en diferentes sectores, pero resalta su uso en envases para medicamentos y alimentos que requieran procesos de esterilización o envasado en caliente; no podemos dejar pasar por alto que la mayorías de las tapas también son realizadas con este fabuloso y versátil polímero.

Bibliografía y Webliografía:

Enciclopedia Británica: http://www.britannica.com/EBchecked/topic/469069/polypropylene

Chevron Phillips Chemical company:
http://www.cpchem.com/en-us/news/Pages/Plastics-Innovators-J–Paul-Hogan-and-Robert-L–Banks.asp

Chemical Heritage Foundation:
http://www.chemheritage.org/discover/online-resources/chemistry-in-history/themes/petrochemistry-and-synthetic-polymers/synthetic-polymers/ziegler-and-natta.aspx.

Wikipedia: http://www.wikipedia.com

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